Los proyectos mineros más grandes del mundo

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Los proyectos mineros más grandes del mundo

Debido a una gran recesión y los actuales precios volátiles de los minerales, ha empujado a las empresas mineras hacia una exploración cada vez más profunda en la búsqueda de nuevas fuentes de ingresos. Pero además de invertir en nuevos proyectos, las empresas también están destinando miles de millonesde euros en mejorar el funcionamiento y las infraestructuras que se necesitan para maximizar los enormes y bien establecidos yacimientos.

En fieras de la ingeniería incidiremos en la importante industria minera, adentrándonos en varios récords mundiales en equipamiento de extracción, yacimientos, y datos alucinantes, para revisar los proyectos de mayor relevancia del mundo.

Mina de oro y cobre Grasberg en Indonesia

Situada en las remotas montañas de la Cordillera Sudirman en la provincia de Papua, Indonesia, Grasberg es la mina de oro más grande del mundo y la segunda en cobre. Los ingenieros de Freeport iniciaron su explotación en 1990, ampliándola progresivamente en tres minas: la mina de cielo abierto de Grasberg, la mina subterránea de zona mineral profunda (DOZ), y la gran mina a cielo abierto Gossan, siendo la última incorporación a finales de 2010.

Haciendo un recorrido por las cifras de extracción desde la apertura de Grasberg, en 2006, se produjo más de 67 millones de toneladas de mineral. Sin embargo, en 2011 ha estado operando en la producción mínima, ya que 12.000 de los 23.000 trabajadores se declararon en huelga en septiembre para exigir salarios más altos. El paro llevó a Freeport a declarar “fuerza mayor” en las exportaciones y Barclays Capital ha previsto que el suministro de cobre de la mina caiga un 2% este año, algo que no ocurría desde el 2002.

Sin embargo, la producción se espera que continúe hasta mediados de 2016, fecha en la cual se iniciará las operaciones de minería subterránea de Grasberg, que está actualmente en desarrollo. La producción en DOZ se espera que continúe hasta el 2019, aumentando la producción a sus máximos niveles en 2015.

Por otra parte, cabe la pena destacar que el complejo de procesamiento de minerales de Grasberg es también uno de los más grandes del mundo, con cuatro picadoras y dos enormes unidades de procesamiento de molienda semi-autógena capaz de tratar 240.000 toneladas de mineral al día.

Mina de cobre del cañón de Bingham

La mina del cañón de Bingham, situada próxima a Salt Lake City en Utah, propiedad de Rio Tinto Group y operada por su filial Kennecott Utah Copper Corporation, no es sólo una de las más antiguas en activo de los Estados Unidos (cumplió 100 años en operación en el 2003), también es una de las principales productoras de cobre más grande del país. Con 300.000 toneladas de producción anual de suministros, cubre alrededor del 18-25% de las necesidades de cobre de los Estados Unidos.

Esta mina a cielo abierto es también la mayor excavación hecha por el hombre en cualquier parte del mundo, de acuerdo con Kennecott, midiendo casi 5 kilómetros de diámetro y tres cuartos de una milla de profundidad, la cual se estima pueda seguir siendo excavada hasta el 2018 alcanzando 244 metros más bajo tierra.

El cañón de Bingham también ofrece una interesante ilustración de las consecuencias que el cambio de precios de los minerales puede tener en las operaciones mineras. La planta produce actualmente alrededor de 30 millones de libras anuales de molibdeno, un elemento que se ha convertido cada vez más importante para Kennecott, debido a la creciente demanda.

La compañía realizó 25 millones de euros en ventas de molibdeno en el 2002, pero los ingresos se han disparado por las nubes junto con los precios, con más de 540 millones de euros ganados tan sólo tres años más tarde.

Esto, combinado con el descubrimiento de un yacimiento de molibdeno de gran tamaño (hecho posible mediante el análisis de registros de perforación de la década de los 70 procesándolo con los datos actuales y novedosas tecnología de visualización), es probable que el molibdeno suponga una parte cada vez mayor en la producción futura del cañón de Bingham.

La mina de carbón Trueno Negro de Wyoming

Uno de los principales competidores en la carrera por las minas de carbón más grande del mundo es la mina Trueno Negro, situada en el sur de Powder River Basin en el estado de Wyoming, Estados Unidos, contiene uno de los mayores yacimientos de carbón en el mundo.

Inaugurada en 1977, sigue siendo el mayor complejo en minería del carbón en el mundo y el primero en enviar mil millones de toneladas de carbón, que proporcionan cerca del 10% del suministro de carbón de los Estados Unidos en la actualidad.

La mina produce un tipo de carbón muy apropiado para alimentar centrales eléctricas, sin necesitar ningún tipo de preparación previa que no sea demolerla. En 2007, la mina produjo alrededor de 86,2 millones de toneladas de carbón, que es casi el 20% de la producción total de carbón de Wyoming y la más alta de las minas existentes en 23 estados. En 2010, este número se elevó a 116,2 millones de toneladas de carbón, pudiendo producir energía por el equivalente de un millón de barriles de crudo al día.

La mina de carbón Trueno Negro opera varias minas a cielo abierto individuales, con seis grandes redes de arrastre para el manejo de escombros. Dos de las dragalinas utilizadas se encuentran entre las mayores del mundo, capaces de mover un peso 6,7 millones de kilos a una altura de 73 metros, transportando hasta 164 yardas cúbicas de material a la vez. La mina también opera 22 palas enormes que son capaces de desenterrar 120 toneladas en un solo contenedor, así como 150 camiones de carga que operan continuamente en la mina.

Proyecto Goro para la extracción de níquel en Nueva Caledonia

El pequeño archipiélago perteneciente a territorio francés, Nueva Caledonia, no es simplemente el hogar de una importante ciudad y una población de poco más de 250.000 personas, sino que también alberga uno de los proyectos mineros más grandes del mundo en construcción. El proyecto, dirigido por los ingenieros de la empresa Vale Inco, inició la producción de níquel y cobalto en la meseta Goro desde 2010, incrementando poco a poco hasta su plena capacidad de producción en el 2013.

Una vez en pleno desarrollo, se espera que produzca 60.000 toneladas de níquel y hasta 5.000 toneladas de cobalto de las probadas reservas de 120 millones de toneladas, lo que representa una participación masiva del 20% en el suministro mundial.

A pesar de las enormes reservas a la espera de ser explotada, el proyecto ha sido inundado con numerosos retrasos y aumentos inesperados en el presupuesto. Vale Inco y sus socios se encuentran ahora dos años por detrás del programa original y con casi 1,6 mil millones de euros más con respecto al presupuesto inicial (se estima que el costo total según una revisión reciente podría ascender de 2,4 a 3,3 mil millones de euros).

Muchos de los problemas del proyecto han sido resultado del deterioro de las relaciones con los grupos locales sobre el medio ambiente y la sostenibilidad.

El inicio de la producción del proyecto fue retrasado desde finales de 2008 al 2010 después de la construcción de una tubería de residuos en alta mar que se demoró por las quejas de grupos pertenecientes a la comunidad local. El más notable de ellos es Rhéébù Nùù, una organización de pueblos indígenas Kanak encargada de supervisar el proyecto de Goro, que dio a conocer una declaración condenatoria diciendo: “El proyecto Goro para la extracción de níquel no cumple las condiciones de respeto al medio ambiente y menos aún las condiciones para el desarrollo sostenible “.

Con el proyecto perdiendo amigos en Nueva Caledonia, podría generar más retrasos haciendo peligrar la plena producción prevista de la mina para el 2013. ¿Conseguirán solucionar las demandas locales en gestión ambiental?.

Mina de cobre Chuquicamata en Chile

Hasta la fecha la mayor mina a cielo abierto de cobre por volumen excavado es Chuquicamata. Ubicada a 1.240 kilómetros al norte de la capital chilena, Santiago de Chile, la mina a cielo abierto es propiedad de la empresa estatal chilena Codelco. A pesar de sus 92 años de explotación intensiva (en funcionamiento desde 1910), “Chuqui”, como se le conoce comúnmente, produjo unos 29 millones de toneladas de cobre a finales de 2007, lo que significa que sigue siendo uno de los recursos más importantes mundiales de cobre.

La mina a cielo abierto es la de mayor longitud del mundo con 4.3 kilometros de largo, con 3 km de ancho y más de 900 metros de profundidad. La refinería electrolítica y fundición de Chuqui se encuentra, con 855.000 toneladas anuales, entre las más grandes del mundo. Además de cobre, la mina es también un importante productor de molibdeno, un metal plateado de uso frecuente en las aleaciones de acero de alta resistencia.

La mina a cielo abierto de Chuquicamata se espera que finalice en 2013. Mientras tanto, una nueva mina subterránea se desarrollará hasta 2018 con un costo estimado de 1,5 mil millones de euros con una capacidad de producción diaria esperada de 120.000 toneladas de cobre al día. Sinclair Knight Merz realizó la ingeniería conceptual de la nueva mina subterránea en el período comprendido entre 2007 y 2009, contemplando cuatro túneles subterráneos que se extienden por 1.500 kilómetros bajo la superficie de la mina actual. Los túneles se profundizarán en cerca de 787 metros para el final de la producción en 2060.

Mina Jwaneng de Botswana

Jwaneng es la mina más rica y grande de diamantes del mundo, proporcionando en torno al 60-70% de los ingresos totales de la compañía Debswana Diamond Company Ltd, con una producción del orden de 12,5 a 15 millones de quilates al año.

En diciembre de 2010, Debswana (una empresa conjunta entre De Beers y el Gobierno de Botswana) se embarcó en la inversión más grande en la historia minera de Botswana para extender Jwaneng aún más. El proyecto de expansión de 2,3 mil millones de euros, llamada Cut 8, se espera que permita a la mina de diamantes continuar sus actuales niveles de producción por lo menos hasta 2024 con la extracción de 102 millones de quilates adicionales.

Alrededor de 1.400 de los 2.500 empleados de Jwaneng están directamente involucrados en las tareas de eliminación de 658 millones de toneladas de material de desecho para abrir el nuevo depósito.

En la parte superior de Cut 8, Debswana está desarrollando el Jwaneng Resource Extension Project (JREP) para permitir la explotación de los recursos en la mina a mayor profundidad, así como a lo ancho. El alcance del JREP implica tener acceso a los recursos que se indican en las estimaciones hasta unos 850 metros bajo la superficie, maximizando el rendimiento de la extracción de todas las operaciones de Jwaneng, incluyendo el Cut 8.

Fuente: fierasdelaingenieria.com

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